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Reducciones al presupuesto estatal ponen en peligro el programa de salud infantil

New America Media, Reportaje, Por Viji Sundaram// Video: Liat Krawczyk y Josue Rojas Posted: Jan 11, 2010

Healthy Families California from New America Media on Vimeo.

SAN FRANCISCO - En noviembre pasado, a Michelle Mandujano le aterraba pensar en el da en que su hijo cumplira 6 aos.

Ese da segn lo que le haban advertido administradores del programa de salud estatal Antonio, su hijito, que sufre de asma desde que era un beb, perdera su cobertura en el programa Medi-Cal, en el que l y su mam haban estado desde 2005.

"Me dio pnico cuando me enter que sa era la edad lmite", dijo esta madre soltera, de 30 aos. "Por suerte, tambin me informaron sobre el programa Healthy Families (Familias Sanas)".

Casi un milln de nios y adolescentes en California dependen de Healthy Families, un programa de cooperacin federal-estatal concebido para beneficiar a las familias de escasos recursos. Este programa fue iniciado en 1998 para beneficio de los padres y madres de familia que ganan ms de lo establecido para recibir cobertura de Medi-Cal, pero no ganan lo suficiente para pagar lo que cobra la industria de seguros privados.

Healthy Families es el nombre bajo el cual el Estado de California administra el programa federal conocido como Programa de Seguro de Salud Infantil (CHIP, por sus siglas en ingls, correspondientes a Childrens Health Insurance Program), creado por el Congreso en 1997 para familias de bajos ingresos.

Por cada $1 que cada estado gasta en el programa, el gobierno federal contribuye $2. De los mil cien millones de dlares aproximadamente utilizados en el programa Healthy Families de California, $225 millones provienen del presupuesto del estado.

En el proyecto del presupuesto presentado el 8 de enero, el Gobernador Arnold Schwarzenegger ha amenazado a terminar el programa de Healthy Families si no recibe los 6,9 mil millones de dlares en nuevos fondos federales debidos al estado. El gobernador dijo que conseguir que el dinero sera la nica forma en que el estado podra mantener muchos programas, incuyendo Healthy Families.

"Es una decisin temeraria", afirm Kelly Hardy, director asociado de salud con Children Now, un programa de California que busca garantizar que las cuestiones de los nios son una prioridad de poltica pblica. "l est devolviendo los $800 millones que el estado recibe del gobierno federal
para financiar Healthy Families."

Bajo la propuesta legislacin sobre atencin mdica a nivel nacional, que los lderes demcratas esperan aprobar este ao, parece que no se ha incluido el programa CHIP en el marco de la reforma comprehensiva del sistema de salud.

La propuesta de la Asamblea de Representantes eliminara este programa para finales del ao 2013, lo que obligara a millones de nios cuyos padres tengan ingresos por debajo del 400 por ciento del ndice de pobreza $88,000 para una familia de cuatro personas a pasar a Medicaid o a planes privados incluidos en el propuesto mercado de seguros mdicos, llamado "intercambio".

Por su parte, la propuesta del Senado incluye la continuacin de CHIP hasta 2019, pero no incluye la autorizacin de fondos ms all de 2013. As que de hecho, el programa caduca el primero de octubre del 2013.

La propuesta del Senado tambin incluye la provisin sobre "intercambio", de modo que aquellos nios cuyos padres tengan ingresos por debajo del 150 por ciento del nivel de pobreza deben pasar a Medicaid.

Las dos propuestas requieren que para el 2011 el Departamento de Salud y Servicios Humanos presente al Congreso un anlisis de los costos y beneficios de los planes CHIP comparados con aquellos correspondientes a la provisin de intercambio.

Los legisladores quieren "asegurar que el "intercambio" es equivalente (en costos y beneficios) antes de la transicin", seal Hardy, del programa Children Now.

En su trabajo con Salvation Army de San Francisco, el salario mensual de $1,300 de la seora Mandujano apenas alcanza para los gastos de comida, las cuentas de servicios pblicos, los pagos de su carro, y el pequeo apartamento de una habitacin que ella renta en el Distrito Excelsior.

Aunque se da cuenta de que es un enorme riesgo no tener asegurado a su pequeo, ella no gana lo suficiente para pagar por la inclusin de Anthony en el seguro de salud que tiene a travs de su empleador,

"Ya l ha sido hospitalizado dos veces por su asma", dijo la seora Mandujano. "Qu va a pasar si lo tengo que llevar de nuevo al hospital?"

El programa Healthy Families ha sido la salvacin para muchas familias como la de la seora Mandujano, y por eso hubo una ola de pnico a principios del ao pasado cuando, debido a la crisis presupuestaria, el Gobernador Arnold Schwarzenegger y los legisladores decidieron eliminarlo.

Pero una suspensin de ltimo minuto, gracias al esfuerzo concertado de varios representantes demcratas la Presidenta de la Asamblea, Karen Bass, de Los ngeles; el Presidente pro tempore del Senado, Darrel Steinberg, de Sacramento; y el Presidente del Comit de Salud de la Asamblea, Dave Jones, entre otros salv al programa de ser eliminado.

"Es la nica va para conseguir cobertura mdica para las familias de ingresos bajos y moderados", dijo Jones. "Por esa razn, la legislatura consider que tena que ser salvado".

Contribuciones de la Comisin Estatal para los Primeros 5 Aos, que aportar $82 millones para cubrir la cuota del estado para atencin mdica de los nios menores de cinco aos, junto con aumentos en el pago mensual de $4 a $7 por nio, y aumentos en el co-pago por servicios de emergencia y medicinas de marca, han asegurado la continuacin del programa hasta diciembre del 2010.

"Encontramos una forma bipartidaria de continuar el programa Healthy Families, sin tener que cargar el fondo general del estado," dijo Steinberg, sealando tambin que el estado "no podra darse el lujo de negar servicios mdicos a nios vulnerables".

Leslie Cummings, director ejecutivo de la Junta de Control de Riesgos de Seguros Mdicos (MRMIB, por sus siglas en ingls), que administra el programa, afirm que a mediados de julio pasado, la terrible situacin presupuestaria del estado oblig a su agencia a cerrar la inscripcin de nuevos usuarios por primera vez en los 10 aos de existencia del programa. Esto dio como resultado el tener que poner a casi 93,000 nios en una lista de espera de dos meses.

"Tuvimos que hacer esos ajustes", seal Cummings.

A primera vista, la casa en Alameda, California, donde viven Emily To, su esposo, mecnico de profesin, y dos nios Kyle, que tiene 11 aos y Chloe, de nuevo meses no parece indicar que ellos necesiten ninguna ayuda del gobierno. Pero el caso es que s la necesitan, y esa bonita casa de dos pisos situada en un cul-de-sac realmente les pertenece a los padres de la seora To.

"Estamos viviendo con ellos porque no tenemos suficiente para vivir en nuestra propia casa", dijo la seora To, que tiene 36 aos. El salario anual de su esposo es de solamente $30,000.

Hace cinco aos, cuando ella inscribi por primera vez a Kyle en Healthy Families, la seora To daba un pago mensual de $4. Pero esa suma ha aumentado cada ao. Actualmente paga $26 por cada nio. Adems, debe hacer un pago adicional o co-pago de $10 por cada consulta en el hospital, o sea el doble de lo que ella pagaba hasta que se aprob el presupuesto estatal.

Kyle necesita inhaladores que son muy caros, y otras medicinas para controlar el asma. Tambin requiere consejera para su desorden de dficit de atencin e hiperactividad.

Darlene Thomas, que trabaja como asistente de mantenimiento para el Departamento de Obras Pblicas de la Ciudad de Pasadena, gana apenas un poco ms de $10 por hora. Sus tres hijos ms pequeos de 8, 7 y 5 aos estn inscritos en Healthy Families. Su esposo no puede trabajar debido a un problema de desabilidad.

Puesto que las familias con ingresos menores al 150 por ciento del ndice federal de pobreza no tienen que hacer pagos ni co-pagos, Healthy Families es una buena solucin para la seora Thomas. El mero hecho de tener a sus tres hijos en el programa la hace sentirse "segura", dijo esta seora afroamericana de 40 aos.

"El saber que hay un lugar donde ellos pueden ser atendidos me hace sentir bien", dijo la seora Thomas. "Nunca sabemos qu tipo de problemas mdicos pueden ocurrir".

El elevado nmero de despidos que California ha enfrentado desde que empez la recesin, hace dos aos, ha obligado a cientos de miles de familias a apoyarse en programas de atencin mdica subsidiados por el estado. Durante el pasado ao, el promedio mensual de inscripciones en Healthy Families ha sido de 27,000, pero las cifras de inscripcin "se han mantenido muy constantes durante los ltimos aos", dijo Ernesto Snchez, sub-director de elegibilidad de MRMIB.

Kelly Hardy, directora asociada de salud del programa Children Now, que funciona en todo el estado de California para asegurar que los problemas que afectan a la niez reciban atencin prioritaria de las instituciones pblicas, sospecha que muchas familias de bajos ingresos ni siquiera saben que son elegibles. Segn ella, hay unos 225,000 nios que son elegibles pero no estn inscritos.

"El estado no est abriendo todas las puertas ni est haciendo el esfuerzo requerido para llevar los servicios a los grupos que los necesitan", afirm Hardy, agregando que la situacin podra empeorarse debido a que California ha eliminado de su presupuesto $20 millones en fondos para atencin comunitaria.

Fabiola Magdaleno, que reside en Orange County, dijo que ella no saba que sus hijos eran elegibles para el programa Healthy Families, aun cuando Gilbert, su esposo, tena empleo de tiempo completo.

Gilbert fue despedido de su trabajo de $30,000 al ao el pasado mes de enero. Ni l ni su familia eran elegibles para Medi-Cal porque tenan demasiados bienes personales: una cuenta de retiro y dos automviles. Y l no poda recibir beneficios de desempleo porque tena un trabajo de medio tiempo.

Su hija ms pequea, Eva, ahora de 3 aos y medio, sufra de craniosynostosis, una condicin congnita que hace que las suturas del crneo se cierren prematuramente. Los nios afectados por esta condicin necesitan varias operaciones. Tres de stas se realizaron cuando Eva, su hermana mayor y su mam estaban cubiertas por el seguro mdico de Gibert, a travs de su empleador.

"Pagbamos $400 mensuales para que el plan nos incluyera a las tres nosotras", dijo la seora Magdaleno. "De algn modo nos las ingenibamos para hacer los pagos".

Cuando despidieron a su esposo, Magdaleno se preocup muchsimo por el pago de las operaciones que todava necesitaba la pequea Eva, hasta que un da recibi una llamada de Children's Health Initiative (CHI), una organizacin no lucrativa, dedicada a promover el acceso de los nios de California a los programas de salud. Al poco tiempo, las nias estaban inscritas en el programa Healthy Families.

Preocupado por la futura situacin fiscal de California, el pasado septiembre, el representante Jones logr que la legislatura aprobara una propuesta para que se usen $2.3 mil millones de dlares en fondos federales para apoyar los programas de atencin mdica del estado, incluyendo el programa Healthy Families.

La propuesta AB 1383, que cuenta con la aprobacin del gobernador, establece que los hospitales de California paguen una cuota por cada admisin de Medi-Cal, la cual podra generar ms de $2 mil millones cada ao. Esa cantidad sera elegible para recibir fondos federales equivalentes. El programa Healthy Families de California llegara a recibir hasta $320 millones cada ao.

"Lo mejor de mi propuesta es que no requiere ninguna contribucin del estado", dijo Jones, sealando que aunque su propuesta tendra una vigencia de solo tres aos fiscales "queremos someter una iniciativa que le d un carcter permanente a la cuota pagada por los hospitales".

California todava est esperando la aprobacin de la legislacin a nivel federal. Mientras tanto, gente como la familia Magdaleno tienen que pensar a corto plazo. Ellos temen que California, con sus problemas fiscales, no pueda financiar el programa Healthy Families el prximo ao. Aun si la reforma nacional de salud se aprueba, pasarn por lo menos cuatro aos antes de que sea implementada.

"Mi hija tiene una condicin pre-existente, y se la considera no-asegurable", coment la seora Magdaleno. "Para nosotros sera terrible si no pudiramos conseguir cobertura mdica para ella".

"Nuestro objetivo es proporcionarle a Eva una vida tan normal como sea posible. Si no tenemos seguro mdico, cmo vamos a poder hacerlo?"




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